jueves, 10 de mayo de 2012

UNA MEMORIA PÓSTUMA POR EL GIMNASIO NATANIEL


Accesos al Gimnasio Nataniel, hacia el año 2005.

Coordenadas: 33°26'53.09"S 70°39'13.65"W

Ya he comentado algo sobre la historia de la calle Nataniel Cox y sus primeras cuadras desde la Alameda hacia el Sur. Precisamente en este sector de la ciudad, estaba el histórico Gimnasio Nataniel, importante centro deportivo de Santiago que ha encontrado su capítulo final hace pocos años, no quedando el menor registro de su presencia en el lugar que alguna vez ocupó allí, en aquella cuadra poniente de calle Nataniel casi esquina Vidaurre.

La historia de este estadio comenzó con el III Campeonato Mundial de Baloncesto de 1959, realizado en Chile. Además de darnos un tercer lugar a los locales después de Brasil (1°) y Estados Unidos (2°), el encuentro arrojó grandes utilidades para la Federación de Básquetbol, lo que permitió proyectar nuevos espacios para seguir profesionalizando esta disciplina deportiva, ya que el proyecto del Estadio Cubierto Metropolitano del Parque Cousiño (hoy O'Higgins), iniciado en 1956 por iniciativa de don Mario Recordón y que se pretendía construir precisamente para este mundial, había quedado paralizado al redestinarse los fondos al mejoramiento de la infraestructura deportiva necesaria para realizar acá el Mundial de Fútbol de 1962, donde Chile curiosamente (o quizás no tanto), también sacó un tercer lugar. Este último sitio permaneció abandonado casi 50 años más, hasta que fue rescatado por un nuevo plan, correspondiendo actualmente a la cúpula del Movistar Arena Santiago.

Parte de los recursos obtenidos en el Mundial del '59, entonces, fueron destinados a la construcción del necesario recinto deportivo para la Federación, acá en Santiago, escogiéndose un terreno de la tercera cuadra de Nathaniel Cox, específica en el número 167.

El estadio techado fue inaugurado el 12 de julio de 1960, y en honor a quien organizó y presidió el comité del exitoso mundial del año anterior, se le bautizó oficialmente Gimnasio Sabino Aguad, aunque popularmente todos le llamaban Gimnasio Nataniel. Se accedía al recinto por dos entradas principales, señaladas por un colorido toldo o alero parecido a una marquesina. El gimnasio estaba levemente bajo el nivel del piso, por lo que había que descender por unas escalas o pendiente antes de alcanzar su planta. Siempre había en ella caballetes, barras de ejercicio, y escolares en buzo deportivo paseaban por su interior, cuando no se trataba derechamente de un evento con público y barras de colegios o universitarias. Por allí estuvo alguna vez la sede del popular bar y restaurante "Las Tejas", que ahora se encuentra establecido en calle San Diego en el espacio que antes perteneció al Teatro Roma. El gimnasio era un lugar familiar y seguro, frecuentado especialmente los días domingo. Cabían más de 3 mil espectadores en sus galerías.

Seminario realizado por el maestro de artes marciales Ed Parker en Gimnasio Nataniel, en el año 1983 (fuente imagen: kenpobascunan.blogspot.com).

Vista interior del recinto (fuente imagen: basquetbolcurico.blogspot.com)

Poco después de entregada la obra a la Federación, Chile ganaba allí el oro del VIII Torneo Sudamericano Femenino de Básquetbol de 1960, con el equipo capitaneado por la gran basquetbolista nacional Sonia Pizarro. Las chilenas derrotaron a la selección brasileña en la infartante final del campeonato. Ese mismo año fue el lugar de un campeonato de lucha libre, donde debutó, entre otros, el famoso "titán" Miguel Ángel Fanfani. Dos años después, el estadio fue escenario del XV Campeonato Mundial de Hockey Patines Masculino, primero en realizarse fuera de Europa y en Sudamérica, siendo ganado por el equipo de Portugal, seguido de plata para Italia y bronce para España. En 1968, volvió a ser cancha mundial, esta vez para el XII Torneo Sudamericano Femenino, con oro ganado por Brasil, seguido de Chile en la medalla de plata y Argentina en bronce.

Famosos siguieron siendo sus encuentros de básquetbol, especialmente los martes y jueves, incluyendo los de la Selección Nacional masculina que practicaba habitualmente allí y prefiriendo este sitio todavía en los tiempos en que contaba con el deportista olímpico Manuel Herrera en el equipo, dirigido por el estadounidense Dan Peterson, a principios de los setenta. Su cancha fue espacio de campeonatos y exposiciones de artes marciales, además. También hubo varios encuentros de baby fútbol de políticos y famosillos, algunos más formales que otros.

La situación un tanto íntima y reservada del recinto facilitó la realización de actos políticos en él durante los años ochenta, la mayoría de ellos clandestinos y de los que no ha quedado mucho registro, por la misma razón. También hubo innumerables fiestas, festivales, campeonatos escolares o gremiales, competencias locales, recitales de grupos y otros espectáculos. En los años noventa, en el marco de exhibiciones especiales y publicitarias, recibió visitas internacionales de la canasta como Scottie Pippen y Earvin E. "Magic" Johnson, en 1994 y 1997 respectivamente. Ese mismo año, fue escenario de la primera presentación de la banda thrash metal "Exodus" en Chile, no siendo el único gran encuentro rock que se vio bajo su techo.

Por desgracia, ya entonces el deterioro y la humedad estaban haciendo estragos dentro del Gimnasio Nataniel, casi secretamente. La falta de mantención comenzó a destruir al estadio ante la indiferencia de las autoridades, a pesar de que es conocida la falta de recintos de buen nivel para el básquetbol nacional. No cabe duda que hubo responsabilidades dirigenciales en la debacle del sitio.

Ese mismo año de 1997 se realizó allí el último partido de la liga: había comenzado la caída definitiva. Desde entonces, la necesidad mostró su cara de hereje y la Federación comenzó a arrendarlo para todo tipo de actos que poco y nada tenían que ver con deporte: tocatas de grupos amateurs, reuniones de grupos religiosos y hasta un acto solicitando la legalización de la marihuana; todos encuentros que, en algunos casos, aumentaron los destrozos dentro del lugar. Hubo, sin embargo, nuevos espectáculos de nivel internacional en este período, uno de los últimos realizado el año 2004, con el recital de la banda death metal "Cannibal Corpse".

Equipo de básquetbol en el Nataniel (fuente imagen: chilabasquet.blogspot.com)

Vista actual del lugar donde estaba el gimnasio, con las torres ya construidas.

La dirección de la Federación, que era presidida desde 1996 por don Miguel Herrera Sepúlveda, prácticamente no sabía qué hacer con el gimnasio y, en una controvertida decisión final, optó por venderlo a una inmobiliaria en $ 1.244 millones, consumándose así el destino final del recinto, hacia mediados de la primera década de este siglo. Seguiría, así, el mismo camino hacia los escombros que se había trazado por esos mismos años para el Gimnasio Manuel Plaza y el Complejo Eladio Rojas de Ñuñoa. Y aunque no existe en Santiago ningún otro recinto deportivo con las capacidades que ofrecía éste para el básquetbol, desde un principio se dijo que los dineros obtenidos de la venta no serían utilizados en un nuevo estadio; según se informó después, fueron a parar a la adquisición de fondos mutuos y otras gestiones internas.

La disidencia principal contra la decisión de la Federación fue de la Dimayor. Hubo acusaciones graves vertidas contra Herrera y hasta se organizaron protestas en su contra. La Federación se convirtió virtualmente en una bolsa de gatos en esos días, y también hubo gritos con amenazas de querellas. Todavía el año pasado se seguían realizando reuniones contra la dirección y exigiéndole a su presidente explicar a dónde habían ido a parar los fondos recaudados con la venta. Mas, nada detuvo el final del Gimnasio Sabino Aguad de Nataniel Cox.

Fue así como se acabó una historia de medio siglo, cuando se cerraron las puertas y se aproximaron las máquinas de destrucción. Desde entonces, el básquetbol nacional sólo cuenta con espacios muy menores en capacidades al Gimnasio Nataniel para sus actividades, como el Gimnasio de la Universidad Católica y el Gimnasio Municipal de Puente Alto. Puede que la muerte de este lugar, entonces, sea el preludio de la crisis final que amenaza desde hace tiempo al básquetbol chileno, tras muchos años de retrocesos y controversias dirigenciales, además de la permanente tiranía del fútbol acaparando la atención, recursos e inversiones con objetivos olímpicos. Los proyectos de un nuevo gimnasio en las instalaciones del CEO y en el Estadio Nacional también han sido cuestionados al respecto, pues se ha puesto en duda que sus capacidades realmente superen a las que tenía el coliseo de Nataniel.

El año 2007 se concretó la demolición, hacia el mes de mayo. Al poco tiempo, aparecieron las grúas pluma y, para principios del año siguiente, las bases sólidas del nuevo proyecto inmobiliario ya estaban listas para comenzar a soportar el peso de los pisos que comenzaban a levantarse encima. Dos torres residenciales se emplazan allí, ahora.

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